El telescopio espacial Hubble cumple 30 años y la NASA y la ESA lo conmemoran con esta imagen, el 'Arrecife cósmico', llamado así por su parecido con una escena del mundo submarino y que, en realidad, es el retrato de la nebulosa gigante NGC2014 y de su vecina NGC2020, parte de una galaxia satélite de la Vía Láctea.

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Es una muestra de las imágenes proporcionadas durante tres décadas por el telescopio espacial Hubble y que han permitido una exploración y conocimiento del universo que hasta su existencia no eran posibles. La falta de actividad y el parón de la industria por el coronavirus nos dejan estos días una atmósfera tan limpia, que, incluso en las ciudades, permite ver más estrellas y con más nitidez de la habitual.

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El telescopio espacial Hubble lleva 30 años observando el cielo. Y lo ha hecho contra todo pronóstico. Cuando se lo bautizó como Hubble, en honor de Edwin Hubble, el astrónomo norteamericano que probó la existencia de otras galaxias y descubrió la primera evidencia de un Universo en expansión, el telescopio estaba diseñado para operar solo 15 años.  Pero desde su lanzamiento desde la base de Cabo Cañaveral (EEUU) en 1990 en el transbordador Discovery su esperanza de vida ha ido aumentando.

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El Hubble en cifras

Fruto de un proyecto conjunto entre la Agencia espacial Europea (ESA) y la NASA y puesto en órbita el 26 de abril, el telescopio Hubble continúa en activo como el gran fotógrafo del espacio, autor de las imágenes más deslumbrantes jamás conseguidas.

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Festeja su 30 cumpleaños sobrevolando nuestras cabezas, a 593 kilómetros sobre el nivel del mar y después de haber enviado 1,4 millones de imágenes a la Tierra, a la que tarda en dar una vuelta completa 97 minutos.  Es decir, orbita a unos 28.000 kilómetros por hora y eso le ha permitido recorrer en estos años de actividad unos 3.000 millones de kilómetros.

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A toda velocidad se mueve este enorme espía fotográfico que mide 13 metros de largo, aproximadamente lo mismo que un autobús escolar y que pese a la rapidez de su desplazamiento, es capaz de enfocar un cuerpo celeste con una gran precisión.

Después de superar el cuarto de siglo como satélite científico, se le concedió a Hubble en 2016 una prórroga de otros 5 años de actividad. Y así, con un presupuesto de 40 millones de dólares anuales, pudo continuar en activo hasta hoy.

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El 30 de junio de 2021 se dio como fecha para su desactivación pero Hubble ha ido superando ultimátums de supervivencia y hoy los científicos consideran que todavía está en buena forma y seguirá funcionando. Cuando ya no pueda hacerlo, volverá a entrar en la atmósfera para destruirse. Los restos que queden deberán de caer al Pacífico, que se ha convertido en el gran cementerio de 'lefantes' espaciales.